en Argentine, un dinosaure prédateur livre quelques secrets

J’ai publié la miséricorde le 04 mai 2022 à 11h41.

Trois ans après sa découverte dans le sud de l’Argentine, le fossile d’un dinosaure révèle peu à peu ses secrets : vieux de 70 millions d’années, correspondait à 10 mètres de long, il était un grand prédateur qu’évitait ses proies à l’aide de griffes acérées et recourbées.

Le reste du « mégaraptor », dinosaure carnivore aux grosses pattes arrière et petits membres supérieurs, a été découvert en mars 2019 dans le sud de la province de Santa Cruz en Patagonie, à 30 km au sud de la ville touristique d’El Calafate.

Mauro Aranciaga, un paléontologue de 29 ans, qui a travaillé au Laboratoire d’Anatomie par rapport au Musée des Sciences Naturelles d’Argentine, dirigé par Fernando Novas, pour découvrir le premier morceau du squelette alors qui a participé à la première campagne de fouilles en 2019.

“Lorsque que j’ai soulevé la vertèbre, j’ai vu qu’elle avait les caractéristiques d’un mégaraptor. Cela a vraiment été une énorme émotion, je voyais une vertèbre géante et cela voulait dire que nous planes affaire à un mégaraptor géant “, se souvient le jeune chercheur.

“J’ai réalisé un rêve d’enfant et d’adulte !”, raconte-t-il à l’AFP dans les locaux du laboratoire à Buenos Aires.

Trois ans plus tard, après un travail minutieux d’extraction, de transport, de nettoyage et de longs mois d’études en laboratoire, les premières conclusions concernant “Maip macrothorax”, sont nom, récemment publiées dans la revue scientifique Nature.

“C’était un animal de grande taille, d’après les mesures et les comparaisons que nous avons faites (…) Il s’agit en outre d’un derniers mégaraptors à avoir habité la planète avant l’extinction des dinosaures, ça fait déjà environ 66 millions d’années”, explique Fernando Novas, le directeur du laboratoire.

– Déchiqueter les proies –

Ce paléontologue argentin a une longue histoire de découverte derrière lui.

En 1996, il retrouve le reste du premier représentant du groupe de mégaraptors à 1 400 km de la ville, dans la province de Neuquén (sud).

D’autres ont ensuite été découverts en Australie, Thaïlande, Japon, précise-t-il.

Loin des titanosaures, plus grands dinosaures connus, qui peuvent mesurer une trentaine de mètres et peser 70 tonnes, les mégaraptors répertoriés jusqu’à présent mesurent entre 8 et 9 mètres de long.

“Celui-ci mesure entre 9 et 10 mètres de long et pèse jusqu’à 6 tonnes”, soit le plus grand des mégaraptors connus à ce jour, explique Mauro Aranciaga, qui souligne aussi qu’il était “au sommet de la chaîne alimentaire” dans ils sont un écosystème.

Plusieurs vertèbres, des côtes, des morceaux de hanche, de queue et de bras ont été retrouvés.

Les chercheurs ont eu aussi “la grande surprise de découvrir que les mégaraptors avaient d’énormes griffes sur leur pouce et leur index.

Ils avaient trois doigts sur leurs mains, mais leurs griffes mesuraient près de quarante centimètres”, raconte M. Novas.

“De toute évidence, ces griffes doivent être utilisées pour capturer des proies, les déchiqueter et fouiller dans leurs entrailles”, ajoute-t-il.

D’où son nom de baptême : “Maip” est un mot tehuelche, peuple autochtone du sud de l’Argentine, que fait référence à un esprit malin ou à “l’ombre que laisse la mort après son passage”.

Quant à son thorax, il mesure jusqu’à 1.20 mètre de large, pour 1.50 mètre de long, selon les chercheurs.

“Maip avait un thorax si gran que les insertions des ligaments que relient les vertèbres aux côtes ont été préservées. Cela nous permet d’aller un peu plus loin et de reconstituer des parties qui habituellement ne sont pas conservées”, explique Mauro Aranciaga.

Fernando Novas dit l’avoir découvert en son lieu dans un « gisement extraordinaire qui s’est révélé être l’un des plus importants d’Amérique du Sud ». Il date du Crétacé (-145 à -66 millions d’années) “quand ni les Andes ni les glaciers n’avaient, plus plutôt des forêts tropicales dans lesquelles vivaient une gran diversité d’animaux”.

Les premiers indices de la présence d’une production fossile dans la région ont été découverts en 1980 grâce aux travaux du géologue argentin Francisco Nulo, auxquels s’ajoute la véritable première campagne lancée en 2019 par l’équipe de Fernando Novas.

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