Bellator 280 à Paris : Le Français Cheick Kongo a échoué dans sa conquête de la ceinture des poids lourds

Une Pleine Arena pour le MMA en France. Plus deux ans après la légalisation de la discipline en janvier 2020, après avoir essuyé des jauges sanitaires pour cause de pandémie de Covid-19 en octobre 2020, le Bellator, la deuxième plus grosse organisation de MMA après l’UFC, a fait son retour pour une saison 2 à Paris, vendredi. En tête d’affiche, un combat pour la ceinture des poids lourds, entre le prétendant Cheick Kongo (46 ans, 31 victoires, 12 défaites, 2 nuls, 1 No Contest) et le locataire américain, Ryan Bader (38 ans, 31 – 7, 1NC).

Romero fait le show

Avant le quasi jubilé d’une légende du MMA français, qui n’a pas encore décidé de raccrocher les mitaines, l’ancienne star de l’UFC, le Cubain Yoel Romero (45 ans, 13 – 6), faisait le show en lourds les légers affrontent Alex Polizzi (30 ans, 10 – 1). Le vice-champion olympique de lutte en 2000 à Sydney pour rapporter sa première victoire en Bellator en dominant Polizzi par TKO à l’issue de la 3ème reprise. Avec son style de garde caractéristique, les avant-bras en avant au niveau du visage, façon George Foreman, Romero a fait parler sa puissance pour sonner à moreieurs reprend l’Américain. Porté par le public parisien qui scandait son nom, le Cubain a accéléré dans les deux dernières reprises, exigeant le soutien des spectateurs, debout pour saluer sa victoire.

Cheick Kongo a été, lui aussi, largement soutenu par le public. J’ai largement dominé par le combat de Ryan Bader au premier tour. Le Français a semblé sans solution, l’Américain plongeant dans ses jambes à la première occasion. Malmené dans tout début de deuxième reprise par le frappant du Français, Bader plongeait à nouveau pour prendre le contrôle de son adversaire, sous les huées des Parisiens, critiquant la stratégie d’attente et de contrôle du champion en titre.

Kongo étouffé pour la Bader lutte

Immobilisant son adversaire contre la cage, Bader faisait son job lutteur, comme prévu, et comme annoncé à L’Équipe : « Eh bien oui, la clef du combat ce sera la lutte, ma faculté à contrôler sa puissance avec mes qualités en grappling ». Kongo s’y attendait, évidemment. Il n’a cependant pas été en mesure d’annihiler la lutte de Bader et n’a cessé de upload.

Cinq cartouches quasi-identiques, qui ont donné Bercy, et qui ont survécu à un Kongo asphyxié, pris dans la tenaille des bras adverses. Un soubresaut au milieu du 3e round n’a pas changé la physionomie du combat : deux low-kicks, deux bons bras arrière n’ont pas entrevé la marche avant du champion. Qui a récité à nouveau sa partition dans les 4e et 5e tours. Le Français s’incline logiquement et passe à côté du rêve d’une fin de carrière en apothéose. Sa chance pour un titre, dans la deuxième plus prestigieuse organisation de MMA, s’évanouie dans la nuit parisienne.

Cheick Kongo a soulevé la domination de Ryan Bader tout au long du combat. (L’Équipe)

À l’issue des 25 minutes, Bader, épuisé, s’asseyait sur la toile, sans prendre la peine de lever les bras. Kongo, lui, résigné, levait un pour saluer la foule, dans un geste qui avait des allures d’excuses. Un combat unique et une décision unanime et sans appel en faveur du champion (50-45 x 3).

« C’est un combattant très solide, très dur à bouger, mais ma lutte a fait la différence soir », a commenté, sans surprise, Ryan Bader. Pour Cheick Kongo, déjà présent en 2020 à l’événement principal de la première salle du Bellator à Paris (battu à la décision par Tim Johnson), la saison 2 a le même goût amer de la défaite.

Les Français à l’honneur

Un peu plus tôt dans la soirée, quelques combattants français sont illustrés. Lucie Bertaud (4-3), pour le sixième combat féminin de la rencontre, s’est imposée par décision unanime face à la Polonaise Katarzyna Sadura (5-5). L’ancien finaliste de Koh-Lanta s’interrogeait sur la suite à donner à sa carrière avant le combat que pouvait être son dernier. « J’ai de la chance de réaliser mon rêve. J’ai toujours voulu combattre à Bercy. Je fais ça depuis l’âge de 15 ans, je suis en fin de course. Je prendrai ma décision après le combat »a expliqué Bertaud.

Thibault Gouti (35 ans, 16-5) s’est imposé à l’unanimité face au Gallois Lewis Long (19-7) ; Yves Landu (35 ans, 17 – 9) a battu l’Anglais Gavin Hugues (10 – 3) par TKO au premier tour ; Grégory Babene (38 ans, 22-11) a tapé un K.-O. au premier tour face à l’Angleterre Mike Shipman (14 – 4) et Davy Gallon (31 ans, 21 – 7 – 2) se sont adjugés un TKO lors de la 2e reprise face au Suisse Benjamin Brander (13 – 9).

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