« Nous n’avons jamais rien vu de tel ! »

Quand un volcan entre en éruption, il a déjà des coulées de lave et des panaches fumés. Mais quand ledit volcan est un volcan sous-marin, il peut aussi y avoir éjection dans l’atmosphère de vapeur d’eau. Et dans le cas du volcan Hunga Tonga-Hunga Ha’Apai, je suis entré en éruption en janvier dernier, à l’aide de quantités colossales de vapeur d’eau.

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L’éruption du volcan Hunga Tonga-Hunga Ha’Apai a produit trois violentes explosions et des colonnes de cendres de 20 à 30 kilomètres de haut.

Le dernier janvier, un volcan sous marin au nom à ralonge — baptisé Hunga Tonga-Hunga Ha’Apai — est entré en éruption dans le Pacifique. Oui, il y a eu un tsunami qui a touché plus de 90 000 personnes sur les îles Tonga. Le bruit de cette puissante éruption a fait deux fois le tour de la terrain ! Et aujourd’hui, des chercheurs du Laboratoire de propulsion à réaction (JPL, États-Unis) nous avons renvoyé que la colère du volcan J’ai aussi projeté une quantité absolument colossale de vapeur d’eau dans les des airs. De quoi remplir près de 60 000 piscines olympiques !

« Nous n’avons jamais rien vu de tel »commente Luis Millan, chercheur au JPL, dans un communiqué. Selon ses chiffres, ce ne sont pas moins de 146 téragrammes, soit 146 milliards de kilogrammes de vapeur d’eau qu’ils renversent à Hunga Tonga envoyé directement au stratosphère — et même un peu au-dessus –, la couche de l’atmosphère que se trouve entre 15 et 50 kilomètres au-dessus du sol. C’est près de quatre fois plus qu’avait éjecté l’éruption du mont Pinatubo (Philippines) en 1991. Et pas moins de 10% de la quantité totale de vapeur d’eau déjà présente à ce niveau de l’atmosphère .

C’est d’autant plus remarquable qu’il reste rare que des éruptions volcaniques injectant de la vapeur d’eau dans la stratosphère. Près de 20 ans que le Pot fait des soulagements. Et cela n’était arrivé que deux autres fois. Lors de l’événement de Kasatochi (Alaska) en 2008 et lors de l’éruption de Calbuco (Chili) en 2015. Dans des proportions très loin d’être comparables, en plus. L’excès de vapeur d’eau s’était rapidement dissipé. Cette fois, il pourrait persister jusqu’à une dizaine d’années.

Des conséquences pour la vie sur Terre ?

Les chercheurs attribuent le phénomène à une sorte de positionnement ” idéal “ de la caldeira du volcan à quelque 150 mètres de profondeur. Plus la profondeur et la pression de l’océan aurait atténué l’éruption. Moins profond et il y aurait eu bien moins d’eau surchauffée pour former de la vapeur.

L’ennui, c’est que la présence de vapeur d’eau dans l’atmosphère n’est pas si neutre et innocente qu’il pourrait sembler de prime abord. Car dans la stratosphère, la vapeur d’eau a tendance à produire des radicaux qui portent des électrons “célibat”. Ce qui les hautement réactifs. Ils ont tendance à détruire l’ozone. Ou la stratosphère d’ozone est celle qui protège la vie de la foudre ultra-violet nocif qui nous arrive du Soleil.

La vapeur d’eau joue aussi un rôle assez direct sur l’serre-effet. C’est même un gaz à effet de serre plutôt efficace. Il semble qu’il puisse absorber les rayons infrarouge émise par notre Terre sur une large plage de fréquences. Outre l’éruption du volcan Hunga Tonga et l’injection massive de vapeur d’eau qui ont suivi au moins un effet ponctuel — de potentiellement plusieurs années tout de même, une fois le dioxyde de souffre rafraîchissant dissipé — sur les températures moyennes. Les faisant grimper un peu plus encore. Quant à un effet sensible possible à plus long terme sur le réchauffement climatique anthropique, les scientifiques retiennent pour l’heure partages.

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